Strong probability: must, should, ought to

The term "strong probability" means that something is highly probable or very likely to be true. In other words, the speaker is almost sure that something is true to reality because he has good reasons to expect that.

Strong probability is expressed by the modal verbs MUST, SHOULD, OUGHT TO. The verb MUST in the meaning "strong probability" is stronger than the verbs SHOULD, OUGHT TO. The verb MUST stresses the "almost sure" side of this meaning, while SHOULD, OUGHT TO express the speaker's strong expectation that something is true to reality.

It's ten o'clock. He must be in the office now. (I'm almost sure of that, because today is his working day, and he is usually at his desk in the morning.)

She should be at home after eight. (I strongly expect her to be at home after eight, because she usually comes back at eight.)

Is everything ready? The guests ought to be here soon. (I strongly expect them to be here soon, because we invited them to our party.)

The boy is reading a book and not paying attention to anything else. The book must be very interesting. (I'm almost sure that the book that he is reading is very interesting.)

Let's buy these books. They should be interesting. (I strongly expect these books to be interesting.)

MUST in the meaning "strong probability"

Using the verb MUST is the most common way of expressing strong probability. MUST in the meaning "strong probability" forms two tenses: the present and the past.

To express the meanings in the present and past, MUST is used with certain forms of the infinitive, without the particle "to". (Information on infinitive forms can be found in Modal Verbs Introduction in the section Grammar.)

MUST in the present

The present tense of MUST in the meaning "strong probability" is formed by combining MUST with the active / simple infinitive (often, with the simple infinitive of the verbs "be, know, like, feel") and with the continuous infinitive of various main verbs.

He must be a teacher. I have seen him at teachers' conferences several times.

They have a huge house. They must be rich.

She is his close friend. She must know his telephone.

He must be working on his report at the library now.

There's no light in the windows. They must be sleeping.

MUST in the past

The past tense of the verb MUST in the meaning "strong probability" is formed by combining MUST with one of the infinitive forms for the past tense: the perfect infinitive, the perfect continuous infinitive, or the perfect passive infinitive.

With perfect infinitive:

It must have been a mistake.

She must have been at home yesterday.

Someone brought you this package. – It must have been Victor.

She must have left for New York already.

She must not have known his address.

He must have told her the truth.

With perfect continuous infinitive:

She must have been walking her dog at seven o'clock yesterday.

He must have been sleeping when she called him in the morning.

With perfect passive infinitive:

He looks happy. He must have been offered a new job.

It must have been done already.

Note: MUST in the future

Strong probability in the future is not expressed by the verb MUST. With adverbs and adverbial phrases indicating the future time, MUST expresses strong necessity to do something in the future.

The modal verb SHOULD is usually used instead of MUST to express strong probability in the future. Note that the meaning expressed by SHOULD in such cases may also be "advice, recommendation". Compare:

His bag is here. He must be in the office. (Strong probability.)

He must be in the office tomorrow. We are going to have an important meeting. (Strong necessity.)

He should be in the office tomorrow. (Strong probability.)

You should be in the office tomorrow. (Advice, recommendation.)

With some verbs, strong probability in the future may be expressed by MUST with the continuous infinitive. For example: He must be arriving tomorrow.

The meanings of MUST

MUST has two other meanings that are quite strong. The first meaning of MUST is strong necessity to do something. For example: He must do it right now. (See Necessity in the section Grammar.)

The second meaning, with a negative, is strong necessity not to do something. For example: I must not forget to call her. If MUST in this meaning is addressed to other people, MUST is often understood as prohibition. For example: You must not go there alone. (See Prohibition in the section Grammar.)

Without sufficient context, it is sometimes difficult to understand in which meaning the verb MUST is used. Compare these examples:

He must read these magazines. (Strong necessity or strong probability?)

He must not speak Russian. (Is it "I don't allow him to speak Russian" or "I'm almost sure that he can't speak Russian"?)

We need additional information to make the meaning clear. For example:

There are bookmarks and his notes in these magazines. He must read them often. (Strong probability.)

James was silent during the whole conversation. He must not speak Russian. (Strong probability.)

Constructions and meaning

Certain grammatical constructions provide additional information and help us to understand the meaning of MUST.

Quite often, the use of the infinitive of the stative verbs "be, know, like, feel" after the modal verb MUST is an indication that the meaning is "strong probability".

He must be rich.

It must be a mistake.

He must know where to find her.

He hasn't eaten any vegetables. He must not like vegetables.

He must feel terrible after the accident.

The perfect infinitive of the main verb after MUST is a clear indication that the meaning here is "strong probability" because the other meanings of MUST do not have the past forms. Compare these examples:

He must go to the bank as soon as possible. (Strong necessity to go to the bank as soon as possible.)

He must have gone to the bank already. (Strong probability that he has gone to the bank already.)

I must be at the meeting tomorrow. It's very important. (Strong necessity to be at the meeting tomorrow.)

I must have been at the meeting when he called. (Strong probability that I was at the meeting when he called.)

She must not see this letter. (Prohibition: I don't allow showing this letter to her.)

She must not have seen this letter. (Strong probability: I'm almost sure that she hasn't seen this letter.)


Negative constructions with MUST in the meaning "strong probability" are not used very often. Their use is complicated, and their meaning is not always clear. It is better for language learners to use substitutes (e.g., probably) instead of MUST with a negative in the meaning "strong probability".

For example: He must not speak Russian. / He probably doesn't speak Russian. She must not have seen this letter. / Probably, she hasn't seen this letter. (See Substitutes at the end of this article.)

SHOULD and OUGHT TO in the meaning "strong probability"

The modal verbs SHOULD and OUGHT TO in the meaning "strong probability" express a strongly expected action (i.e., strongly expected because it is highly probable) referring to the present, future, or past.

The future is expressed by SHOULD, OUGHT TO with the help of adverbs and adverbial phrases indicating the future time, such as "soon, tomorrow, next week, in an hour", etc., or without them, because expectation, naturally, refers to the future.

Usually, SHOULD or OUGHT TO are combined with the active / simple infinitive of the main verb for expected actions in the present or future and with the perfect infinitive for actions expected in the past.

OUGHT TO is a close synonym of SHOULD, but SHOULD is more common than OUGHT TO. In American English, SHOULD usually replaces OUGHT TO in questions, in negative statements, and in the past.


She should be back in about an hour. / She ought to be back in about an hour.

He should be in Rome by now. Let's call him.

The lecture should be interesting.

This task shouldn't be difficult for you.

You should receive this package soon. / You ought to receive this package soon.

He should arrive in Chicago tomorrow.

Where is Alexander? He should have arrived an hour ago.

She should have received my letter last week, but it was delivered only yesterday.

The meanings of SHOULD, OUGHT TO

The most common use of SHOULD, OUGHT TO is giving advice. For example: You should call her. You shouldn't go there alone. (See Advice in the section Grammar.)

It is not always easy to recognize or express strong probability with SHOULD and OUGHT TO without sufficient context. Compare:

He should arrive by train. (Is it "I advise him to arrive by train" or "I expect him to arrive by train"?)

He should arrive by train. His daughter says that he is afraid of flying. (Strong probability: I expect him to arrive by train.)

The meaning "strong probability" in the past isn't always evident either, because SHOULD, OUGHT TO in the meaning "advice" also form the past with the help of the perfect infinitive. For example: You should have asked about it in advance.

We need clear context to bring out the meaning of "strong probability" with SHOULD, OUGHT TO. Note that SHOULD, OUGHT TO in the meaning "strong probability" in the past usually indicate the action that was strongly expected but didn't take place.

I'm really worried. I should have heard from him an hour ago. (I expected him to call me an hour ago, but he didn't call.)

She should have arrived yesterday. (I expected her to arrive yesterday, but she didn't arrive.)

Note: Probability in questions

The modal verbs MUST, SHOULD, OUGHT TO in the meaning "strong probability" are generally not used in questions. The phrases "Is it likely that; Is he likely to; Are you sure that" and their variants are used instead of these modal verbs in questions about the probability of something.

Is he likely to be at home now?

Is it likely that he will come back soon?

Is she likely to go there tomorrow?

Was he likely to tell her the truth?

Are you sure that he is still at the office?

Do you think that they will help us?


The adverb "probably" is widely used to express probability in the present, future, and past.

He is probably a student.

He's probably at home now.

He probably lives near here.

She'll probably go to Spain in the summer.

I probably left my keys at home.

She probably hasn't seen him yet.

It probably wasn't difficult to do.

They probably broke into the house at night.

The phrases "I'm sure that; I think that" and other similar phrases can be used as substitutes for the modal verbs of this group to express an opinion about the probability of some action or situation in the present, future, and past.

I'm sure that he lives near here.

I'm sure that he'll be able to help you.

I'm sure that he was at home yesterday.

I'm not sure that she has this book.

I think that he is rich.

I don't think that he can do it.

I think that he left for New York yesterday.

The phrase "I expect" and its variants can be used to express expectation of some action or situation.

I expect him to arrive in an hour.

You can expect to receive our report tomorrow morning.

She expected him to bring flowers.

He didn't expect us to find out the truth.


Use "must be" in affirmative statements in cases of strong probability in the present and "must have been, must have done, must have seen", etc., in such cases in the past. Use "should be" in cases of strong probability in the future. Use substitutes (probably; I think that; I'm sure that; I expect) if you want to express probability in the present, future, or past without the modal verbs of this group.

Большая вероятность: must, should, ought to

Термин «большая вероятность» значит, что что-то весьма вероятно или очень похоже на правду. Другими словами, говорящий почти уверен, что что-то соответствует действительности, поскольку у него есть достаточные основания ожидать этого.

Большая вероятность выражается модальными глаголами MUST, SHOULD, OUGHT TO. Глагол MUST в значении «большая вероятность» сильнее, чем глаголы SHOULD, OUGHT TO. Глагол MUST подчеркивает сторону «почти уверен» этого значения, в то время как глаголы SHOULD, OUGHT TO выражают сильное ожидание говорящего, что что-то соответствует действительности.

Сейчас десять часов. Он должен быть в офисе. (Я почти уверен в этом, потому что сегодня его рабочий день, и он обычно находится на своем рабочем месте утром.)

Она должна быть дома после восьми. (Я сильно ожидаю, что она будет дома после восьми, потому что она обычно возвращается в восемь.)

Всё готово? Гости скоро должны быть здесь. (Я сильно ожидаю, что они скоро будут здесь, потому что мы пригласили их на нашу вечеринку.)

Мальчик читает книгу и не обращает внимания ни на что другое. Книга должна быть очень интересной. (Я почти уверен, что книга, которую он читает, очень интересная.)

Давайте купим эти книги. Они должны быть интересными. (Я сильно ожидаю, что эти книги будут интересными.)

MUST в значении «большая вероятность»

Использование глагола MUST – самый распространённый способ выражения большой вероятности. MUST в значении «большая вероятность» образует два времени: настоящее и прошедшее.

Для выражения значений в настоящем и прошедшем времени, глагол MUST употребляется с определёнными формами инфинитива, без частицы "to". (Информацию о формах инфинитива можно найти в статье Modal Verbs Introduction в разделе Grammar.)

MUST в настоящем времени

Настоящее время MUST в значении «большая вероятность» образуется путем соединения MUST с активным / простым инфинитивом (часто, с простым инфинитивом глаголов "be, know, like, feel") и с продолженным инфинитивом различных основных глаголов.

Он, должно быть, учитель. Я видел его на конференциях учителей несколько раз.

У них огромный дом. Они, должно быть, богаты.

Она его близкий друг. Она наверняка знает его телефон.

Он, должно быть, работает сейчас над своим докладом в библиотеке.

В окнах нет света. Они, должно быть, спят.

MUST в прошедшем времени

Прошедшее время глагола MUST в значении «большая вероятность» образуется соединением MUST с одной из форм инфинитива для прошедшего времени: с перфектным инфинитивом, перфектным продолженным инфинитивом или перфектным пассивным инфинитивом.

С перфектным инфинитивом:

Это, наверное, была ошибка.

Она, должно быть, была дома вчера.

Кто-то принес вам этот пакет. – Это, наверное, был Виктор.

Она, должно быть, уже уехала в Нью-Йорк.

Она, должно быть, не знала его адреса.

Он, скорее всего, сказал ей правду.

С перфектным продолженным инфинитивом:

Она, должно быть, выгуливала свою собаку вчера в семь часов.

Он, должно быть, спал, когда она позвонила ему утром.

С перфектным пассивным инфинитивом:

Он выглядит счастливым. Ему, наверное, предложили новую работу.

Это, наверное, уже было сделано.

Примечание: MUST в будущем

Большая вероятность в будущем не выражается глаголом MUST. С наречиями и наречными сочетаниями, указывающими будущее время, MUST выражает большую необходимость сделать что-то в будущем.

Модальный глагол SHOULD обычно используется вместо MUST для выражения большой вероятности в будущем. Обратите внимание, что значение, выражаемое глаголом SHOULD в таких случаях, может также быть «совет, рекомендация». Сравните:

Его сумка здесь. Он должен быть в офисе. (Большая вероятность.)

Он должен быть в офисе завтра. Мы собираемся проводить важное совещание. (Большая необходимость.)

Он должен быть в офисе завтра. (Большая вероятность.)

Вам следует быть в офисе завтра. (Совет, рекомендация.)

С некоторыми глаголами, большая вероятность в будущем может быть выражена глаголом MUST с продолженным инфинитивом. Например: Он, должно быть, приезжает завтра.

Значения MUST

MUST имеет два других значения, которые весьма сильные. Первое значение MUST – большая необходимость сделать что-то. Например: Он должен сделать это прямо сейчас. (См. Necessity в разделе Grammar.)

Второе значение, с отрицанием – большая необходимость не делать чего-то. Например: Я должен не забыть позвонить ей. Если MUST в этом значении говорится другим людям, MUST часто понимается как запрещение. Например: Вы не должны идти туда один. (См. Prohibition в разделе Grammar.)

Без достаточного контекста иногда бывает трудно понять, в каком значении употреблён глагол MUST. Сравните эти примеры:

Он должен читать эти журналы. (Большая необходимость или большая вероятность?)

Он не должен говорить по-русски. ( Это «Я не разрешаю ему говорить по-русски» или «Я почти уверен, что он не умеет говорить по-русски»?)

Нам нужна дополнительная информация, чтобы сделать значение понятным. Например:

В этих журналах есть закладки и его заметки. Он, должно быть, часто читает их. (Большая вероятность.)

Джеймс молчал во время всего разговора. Он, должно быть, не говорит по-русски. (Большая вероятность.)

Конструкции и значение

Определённые грамматические конструкции дают дополнительную информацию и помогают нам понять значение MUST.

Весьма часто, употребление инфинитива глаголов состояния "be, know, like, feel" после модального глагола MUST является указанием, что значение «большая вероятность».

Он, должно быть, богат.

Это, должно быть, ошибка.

Он, наверное, знает, где найти её.

Он не съел никаких овощей. Он, должно быть, не любит овощи.

Он, должно быть, чувствует себя ужасно после этого происшествия.

Перфектный инфинитив основного глагола после MUST – это ясное указание, что здесь значение «большая вероятность», т.к. другие значения MUST не имеют форм прошедшего времени. Сравните эти примеры:

Он должен пойти в банк как можно скорее. (Большая необходимость пойти в банк как можно скорее.)

Он, должно быть, уже ушёл в банк. (Большая вероятность, что он уже ушел в банк.)

Я должен быть на собрании завтра. Оно очень важное. (Большая необходимость быть на собрании завтра.)

Я, должно быть, был на собрании, когда он позвонил. (Большая вероятность, что я был на собрании, когда он позвонил.)

Она не должна видеть это письмо. (Запрещение: Я не разрешаю показывать ей это письмо.)

Она, должно быть, не видела это письмо. (Большая вероятность: Я почти уверен, что она не видела это письмо.)


Отрицательные конструкции с глаголом MUST в значении «большая вероятность» употребляются не очень часто. Их употребление сложное, а их значение не всегда ясное. Изучающим язык лучше употребить заменители (например, probably) вместо MUST с отрицанием в значении «большая вероятность».

Например: He must not speak Russian. / He probably doesn't speak Russian. (Он, наверное, не говорит по-русски.) She must not have seen this letter. / Probably, she hasn't seen this letter. (Наверное, она не видела это письмо.) (См. Substitutes в конце этой статьи.)

SHOULD и OUGHT TO в значении «большая вероятность»

Модальные глаголы SHOULD и OUGHT TO в значении «большая вероятность» выражают сильно ожидаемое действие (т.е., сильно ожидаемое, поскольку оно весьма вероятное), относящееся к настоящему, будущему или прошедшему.

Будущее время выражается глаголами SHOULD, OUGHT TO с помощью наречий и наречных сочетаний, указывающих будущее время, таких как «скоро, завтра, на следующей неделе, через час» и т.д., или без них, т.к. ожидание, естественно, относится к будущему.

Обычно, SHOULD, OUGHT TO соединяются с активным / простым инфинитивом основного глагола для ожидаемых действий в настоящем или будущем, и с перфектным инфинитивом для действий, которые ожидались в прошлом.

OUGHT TO близкий синоним SHOULD, но SHOULD более употребителен, чем OUGHT TO. В американском английском SHOULD обычно заменяет OUGHT TO в вопросах, в отрицательных повествовательных предложениях и в прошедшем времени.


Она должна вернуться примерно через час.

Он должен уже быть в Риме. Давайте позвоним ему.

Лекция должна быть (ожидается) интересной.

Это задание не должно быть трудным для вас.

Вы, должно быть, получите этот пакет скоро.

Он должен прибыть (ожидается) в Чикаго завтра.

Где же Александр? Он должен был прибыть час назад.

Она должна была получить мое письмо на прошлой неделе, но оно было доставлено только вчера.


Самое распространенное употребление SHOULD, OUGHT TO – это дача совета. Например: Вам следует позвонить ей. Вам не следует идти туда одному. (См. Advice в разделе Grammar.)

Не всегда легко узнать или выразить большую вероятность глаголами SHOULD и OUGHT TO без достаточного контекста. Сравните:

Он должен приехать поездом. (Это «Я советую ему / Ему следует приехать поездом» или «Я ожидаю, что он приедет поездом»?)

Он должен приехать поездом. Его дочь говорит, что он боится летать. (Большая вероятность: Я ожидаю, что он приедет поездом.)

Значение «большая вероятность» в прошлом тоже не всегда очевидно, т.к. SHOULD, OUGHT TO в значении «совет» тоже образуют прошедшее время с помощью перфектного инфинитива. Например: You should have asked about it in advance. (Вам следовало спросить об этом заранее.)

Нам нужен ясный контекст, чтобы выявить значение «большая вероятность» с глаголами SHOULD, OUGHT TO. Обратите внимание, что SHOULD, OUGHT TO в значении «большая вероятность» в прошлом обычно указывают действие, которое сильно ожидалось, но не произошло.

Я очень беспокоюсь. Я должен был получить от него известие час назад. (Я ожидал, что он позвонит мне час назад, но он не позвонил.)

Она должна была приехать вчера. (Я ожидал, что она приедет вчера, но она не приехала.)

Примечание: Вероятность в вопросах

Модальные глаголы MUST, SHOULD, OUGHT TO в значении «большая вероятность» обычно не употребляются в вопросах. Фразы "Is it likely that; Is he likely to; Are you sure that" и их варианты употребляются вместо этих модальных глаголов в вопросах о вероятности чего-то.

Вероятно ли / Похоже ли, что он сейчас дома?

Вероятно ли / Похоже ли, что он скоро вернётся?

Вероятно ли, что она пойдёт туда завтра?

Вероятно ли, что он сказал ей правду?

Вы уверены, что он всё еще в офисе?

Как вы думаете, они помогут нам?


Наречие probably широко употребляется для выражения вероятности в настоящем, будущем и прошедшем времени.

Он, наверное, студент.

Он, наверное, дома сейчас.

Он, наверное, живет поблизости.

Она, наверное, поедет в Испанию этим летом.

Я, наверное, оставил свои ключи дома.

Она, наверное, еще не виделась с ним.

Это, наверное, не было трудно сделать.

Они, наверное, ворвались в дом ночью.

Фразы I'm sure that; I think that и другие подобные фразы могут быть употреблены как заменители модальных глаголов этой группы для выражения мнения о вероятности какого-то действия или ситуации в настоящем, будущем и прошедшем времени.

Я уверен, что он живет поблизости.

Я уверен, что он сможет вам помочь.

Я уверен, что он был дома вчера.

Я не уверен, что у неё есть эта книга.

Я думаю, что он богат.

Я не думаю, что он может сделать это.

Я думаю, что он уехал в Нью-Йорк вчера.

Фраза I expect и её варианты могут быть употреблены для выражения ожидания какого-то действия или ситуации.

Я ожидаю, что он прибудет через час.

Вы можете ожидать получения нашего доклада завтра утром.

Она ожидала, что он принесет цветы.

Он не ожидал, что мы узнаем правду.


Употребите must be в утвердительных повествовательных предложениях в случаях большой вероятности в настоящем времени и must have been, must have done, must have seen и т.д. в таких случаях в прошлом. Употребите should be в случаях большой вероятности в будущем. Употребите заменители (probably; I think that; I'm sure that; I expect), если вы хотите выразить вероятность в настоящем, будущем или прошедшем без модальных глаголов этой группы.

Modal verbs and substitutes expressing strong probability: must, should, ought to.

Модальные глаголы и заменители, выражающие большую вероятность: must, should, ought to.